La sonda InSight de la NASA llega a Marte

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29 de septiembre de 2018

Primera luz sobre la superficie de Marte desde el Instrument Context Camera.
NASA/JPL-Caltech

El lunes, poco antes del mediodía, hora local de la costa oeste de Estados Unidos (20:00 UTC), la sonda InSight de la NASA aterrizó exitosamente en la Elysium Planitia de Marte. Envió una señal acústica y una imagen de la superficie marciana al Laboratorio de Propulsión a Reacción en California.

El módulo de aterrizaje empleó el aerofrenado con un escudo término, luego un paracaídas y finalmente retropropulsores para lograr un descenso suave en la superficie del planeta. Utilizó una secuencia de entrada, descenso y aterrizaje similar a la de la nave Phoenix.

El director del proyecto, Tom Hoffman, indicó "Llegamos a la atmósfera marciana a [19 800 kilómetros por hora] y toda la secuencia de aterrizaje llevó solo [seis minutos y medio] [...] Durante ese breve lapso de tiempo, la sonda InSight tenía que realizar de manera autónoma docenas de operaciones sin un solo fallo y, según todas las lecturas, eso es exactamente lo que hizo".

InSight es el retroacrónimo de Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport (en español: Exploración Interior utilizando Investigaciones Sísmicas, Geodesia y Transmisión de Calor). La misión de dos años tiene el objetivo de estudiar el subsuelo de Marte, determinar el flujo térmico y escuchar las reverberaciones de terremotos e impactos de meteoritos.

InSight con instrumentos identificados.
NASA/JPL-Caltech

Lori Glaze, directora en funciones de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, señaló "Hemos estudiado Marte desde la órbita desde 1965, aprendiendo sobre el clima, la atmósfera, la geología y la química de la superficie [...] Ahora finalmente exploraremos dentro de Marte y profundizaremos nuestra comprensión de nuestro vecino terrestre, mientras la NASA se prepara para enviar exploradores humanos al sistema solar".

Se espera que la InSight comience su misión en unos meses, una vez que haya colocado el equipamiento en la superficie marciana. Sus paneles solares fueron desplegados, para recibir la luz solar y alimentar la nave espacial. Está equipada para manejar un dispositivo de cinco metros al interior de la superficie, un récord para las sondas de Marte, para ayudar a caracterizar el flujo térmico del planeta. Además, cuenta con sismógrafos ultra sensibles que se usarán para detectar sismos en Marte por vez primera. Registrar las ondas sísmicas podría ayudar a los científicos a inferir cosas sobre el interior de Marte, tales como qué tan sísmicamente activo es.

La InSight se lanzó el 5 de mayo de este año y viajó, según reportes, aproximadamente 484 773 000 kilómetros, seguida de dos nano-naves espaciales, misión denominada Mars Cube One, para aportar información a la Tierra durante el proceso de aterrizaje. Previamente, las sondas Viking 1, Viking 2, Pathfinder, Spirit, Opportunity, Phoenix y Curiosity lograron aterrizar exitosamente en Marte. De ellas, solamente la Curiosity mantiene comunicación con la Tierra, luego de que la NASA perdiera comunicación con la Opportunity en junio. El sitio de aterrizaje del InSight, en Elysium Planitia, se localiza alrededor de 600 kilómetros del lugar de la Curiosity, el cráter Gale.

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Fuentes

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